Julian Peña, de La Peña Mexicana.

La Peña Mexicana está abierto todos los días, y la mayoría de los días Julian Peña está allí para darles la bienvenida a los clientes. Este galardonado restaurante, en Kennett Square que el crítico de restaurantes de Philadelphia Inquirer Craig LaBan describe, con todo cariño, como  acogedor y familiar. El personal es bilingue y da la bienvenida a los clientes con menús y sonrisas amables. “Cuando estoy aquí, que es casi siempre, trabajo para hacer feliz a la gente para que vuelvan,” dice Julian. Le encanta hablar con sus clientes y cantar mientras cocina. “No me importa si la gente piensa que estoy loco,” dice. “Me hace feliz.”

“La comunidad agrícola llena de inmigrantes en estos alrededores del cultivo de champiñones aquí tiene una larga tradición de gran comida mexicana, pero La Peña Mexicana es mi favorita absoluta,” dice LaBan en su revisión “Lo mejor de los ‘Burbs” de 2017. Los revisores a menudo usan palabras como “alma,” “vibrante” y “auténtica” para describir los platos en La Peña. Julian dice que se entera de estas críticas, y premios de Main Line Today y otros, de clientes. Y, con una humildad característica que lo mantiene en tierra y concentrado, toma los elogios a la ligera. “He recibido buenas críticas, he recibido malas críticas,” dice. “Si algo anda mal, siempre trato de corregirlo y hacerlo mejor. Me cuesta creerlo cuando alguien elogia mi cocina. Cuando regresan, entonces sé que les gustó.”

 

Un Largo Camino para Hacer Realidad un Sueño

El viaje de Julian para poseer su propio restaurante y traer los sabores de su casa en México a Kennett Square fue largo, pavimentado con algunos obstáculos significativos. Se crió en Iguala, en el estado costero sudoeste de Guerrero. Después de la escuela secundaria y cinco años en el ejército, decidió terminar la universidad. “Pero estaba acostumbrado a ganar dinero y perdí mi incentivo,” dice. “Cambié de trabajo, y como los jóvenes tienden a hacer, perdí mi dinero y estaba teniendo problemas financieros.” Así que, como muchos otros, decidió venir a los Estados Unidos, a California, con el fin de regresar a México después de tres o cuatro años. “Eso fue hace 23 años,” dice con una sonrisa.

Su idea original había sido importar y vender ropa de México. Pero resultó que trabajó en una variedad de trabajos, desde la jardinería hasta la construcción, y finalmente mudándose a Pensilvania. También trabajó en muchos restaurantes diferentes. En su último trabajo, en una taquería, empezó como camarero y siguió trabajando hasta llegar a gerente. “Este trabajo me ayudó a tener una visión para mi propio lugar y me dio una gran experiencia con el inventario y la logística,” dice. “Siempre me ha gustado cocinar, así que decidí que era hora de perseguir mi sueño original de abrir mi propio negocio.”

En 2003, comenzó con un camión de almuerzo en West Chester. El negocio iba bien, hasta que tuvo un accidente y el camión volcó. Pensó que todo había terminado. “Estaba muy frustrado. Fue una mala situación en ese momento,” dice. Pero con algunos ahorros y el dinero del seguro comenzó a buscar un lugar fijo para un negocio, y descubrió que podía conseguir la ubicación ahora icónica en la esquina de West Cypress y North Washington. “Al principio fue difícil,” dice. “Tuve que pedir dinero prestado a los amigos. Abrí el día de Navidad en 2005 y vendí $36.” Sonríe. “Fue mi regalo de Navidad.”

La Peña Mexicana, West Cypress Street y Washington.

La Peña comenzó como una verdadera taquería, ofreciendo sabrosa, auténtica comida preparada con cuidado: tacos, burritos, tortas y quesadillas. Desde entonces el menú se ha ampliado para incluir artículos populares como chimichangas y huaraches, además de platos, por lo que La Peña es ahora más apropiadamente una fonda, o restaurante. El menú cuenta con algunos de los platos de firma de Julian, así, que incluyen el burrito “ahogado” en salsa. “Algunos me han copiado,” dice, “pero yo tenía la idea y nunca la había visto hecha.”

Los platos favoritos de Julian han permanecido iguales desde que era un niño en Iguala. El primero es enchiladas de chile verde con pollo. El segundo es el pescado frito. “No lo cocino para mí muy a menudo,” dice, “porque es un pescado entero y rara vez tengo tiempo para sentarme y para comerlo.” La tercera es cecina, carne seca sazonada y curada. Lo describe como “más suave que la carne dissecada pero más blandita, y cortado más delgadamente.”

Le gusta ser creativo en la cocina e inventar una salsa o cocinar algo especial para los clientes habituales. “Nunca sé cómo va a salir, lo invento a medida que voy avanzando. No quiero que digan que es bueno. Quiero sus opiniones honestas,” dice. “Estoy limitado por el pequeño espacio y el tamaño de la nevera, pero me gusta probar cosas nuevas para mi propia satisfacción.” Cuando puede, toma peticiones especiales de los clientes. Kathleen Snyder, una larga cliente y cofundadora de Casa Guanajuato, tenía antojo de  chilaquiles un día, por ejemplo, y hay un rumor no tan secreto de que sus huevos rancheros (no en el menú) son legendarios.

Julian Peña y Lulu, La Peña Mexicana.

Cuando está ocupado, la coreografía en la pequeña cocina abierta es como un ballet. “Tengo una cocina abierta por una razón,” dice Julian. “Los clientes pueden ver cómo arreglamos la comida y los empleados saben que los clientes pueden verlos, así que hacan las cosas bien.”

Se ríe mientras describe los rostros públicos y privados de La Peña en noches particularmente concurridas. “Los empleados estarán estresados, discutiendo entre sí en la cocina, y luego saldrán al comedor con grandes sonrisas para los clientes.”

Un Enfoque Realista

Julian ha construido su leal base de clientes y conseguido sus fans a la antigua. Se dedica a proporcionar la mejor comida con un servicio amable y atento, y confía en recomendaciones de sus clientes.. No hace publicidad alguna, y no tiene un sitio web. “Todo en Internet ha sido puesto allí por mis clientes,” dice.

La Peña tiene menús completos y descriptivos en inglés, aunque hay mucho negocio para llevar, no imprime menus para llevar. Julian ni siquiera quiere crédito cuando dona comida a eventos comunitarios. “Cuando la gente me pide ayuda, lo hago porque me encanta hacerlo, no porque esté esperando algo a cambio,” dice. Su club de fans incluye Chester County Top Restaurants, premios Main Line Today y clientes leales que le envían fotos de sí mismos usando camisas de La Peña en lugares lejanos, incluyendo Corea e India.

La Peña Mexicana.

El enfoque un poco poco convencional de Julian al restauranteurismo también es muy honesto. Aunque hará todo lo posible para hacer un pedido correcto, o para cambiar lo que un cliente pidió si no es feliz, sonríe cuando dice: “No creo que el cliente siempre tenga razón. Pero los quiero mucho, y gracias a ellos podemos comer y pagar las cuentas.”

Monica, la esposa de Julian, le ayudó mucho cuando él estaba empezando, y ella todavía hace su contabilidad, inventario y pedidos. Tienen dos hijos, de 17 y 11 años, y viven en Claymont, Delaware. Mientras que Julian da a sus empleados tiempo de vacaciones y días regulares de descuento, rara vez es capaz de tomarse un tiempo libre. A veces le cuesta caminar como resultado de un accidente de sus días trabajando en la construcción, pero el dolor, las largas horas y el trabajo duro no lo detienen. “El capitán del barco tiene que estar a bordo,” dice. “Si tengo suficiente personal, a veces puedo tomarme un día o medio día libre, pero si me voy no puedo estar 100% tranquilo, estaré en casa con mi familia preguntándome si el restaurante está muy ocupado y me necesitan.” Sonríe. “A veces mi esposa llama y dice: ‘Si no vuelves a casa, me divorciaré de ti.’ Así que me iré a casa por unas horas y volveré.”

Mientras que muchos de los miembros de su  familia han trabajado en La Peña a lo largo de los años, Julian dice que todos sus empleados son como una familia. “Nos reímos juntos, y a veces estamos tristes, lloramos, peleamos, pero siempre he tratado de mantener relaciones abiertas para no mantener las cosas dentro.” Admite haber tratado a las mujeres de manera diferente que a los hombres. “Las mujeres son más fuertes, más responsables, tienen una mejor ética de trabajo,” dice. “Los hombres pueden tener más fuerza física para llevar cosas, pero los hombres a menudo piensan porque les he enseñado algo una vez ya creen que lo saben todo.” Su risa llena el pequeño restaurante.

 

Contento

Julián habla con la sabiduría de un hombre formado por trabajo duro, golpes duros y humildad. “No me he convertido en un hombre rico, pero tengo suficiente para vivir una buena vida con mi familia y las personas que trabajan aquí. Mucha gente dice que debería hacer el restaurante más grande. Pero es lo suficientemente grande. Con una pequeña empresa tienes pequeños problemas, y con un gran negocio tienes grandes problemas. No me gustan los grandes problemas.” Se detiene. “A veces una parte de mí desearía tener algo más grande, más elegante, pero eso requeriría invertir mis ahorros y volver al principio, y no me gustó esa sensación de preocupación, sin dinero. No necesito más,” dice. “Estoy contento.”

“Me encanta lo que hago. No significa que no esté estresado o cansado, y tengo problemas como todos los demás,” dice, “pero creo que estaré por aquí un rato más porque amo lo que hago.” Esta es una gran noticia para Kennett Square, una ciudad cuya reputación como destino gastronómico sigue creciendo, así como para los lugareños que tienen este restaurante digno de destino en tu puerta.

“Estoy contento,” dice Julian Peña.

Julian hace una pausa y pide permiso para incluir un mensaje especial a sus clientes. “Quiero dar las gracias a todas las personas que han comido aquí, y a todos los clientes que comen aquí con frecuencia. Estoy muy agradecido,” dice.

La Peña Mexicana, calle 609 West Cypress, está abierta de 10:00 a 19:00 horas, los siete días de la semana.
Haz click aquí para encontrar detalles sobre los especiales de La Peña Mexicana durante la Semana de Restaurantes de Otoño, del 29 de septiembre al 6 de octubre.

Photographia de Dylan Francis, TroubledGeniusMedia

Traducido por Kathleen Snyder